Biografía

Héctor Pérez en su estudio
Fotografía: Marco Coronado

Nací en Las Flores (Provincia de Buenos Aires, Argentina) en 1945. Mi familia venía de un medio de inmigrantes italianos, españoles y vascos. Me eduqué en la Escuela No 1 de Las Flores y en la Escuela Normal Nacional de la misma ciudad, obteniendo los títulos de bachiller y de maestro normal en 1962; nunca ejercí como maestro primario pero quedé con una fuerte sensibilidad para la comunicación pedagógica. En 1963 ingresé a la Universidad de Buenos Aires siguiendo la carrera de Sociología en la Facultad de Filosofía y Letras; me gradué de licenciado en diciembre de 1967. En la facultad disfruté de cursos y seminarios con Gino Germani, José Luis Romero, Tulio Halperín Donghi, Manuel Mora y Araujo, Miguel Murmis, Juan Carlos Portantiero, Gregorio Klimovsky y Eliseo Verón, entre otros; y cuando quedaba alguna hora libre, entre clase y clase, podía caer como oyente en las clases de literatura inglesa de Jorge Luis Borges, o las lecciones sobre la obra de Bach de Ernesto Epstein. Hoy puedo decir que recibí una educación variada y sofisticada, en un ambiente cultural tan rico como estimulante; sólo mucho años después adquirí plena consciencia de lo que había sido un verdadero privilegio. En agosto de 1968, gracias a una beca del gobierno francés, llegué a París para realizar estudios de posgrado. Seguí los cursos del diplomado de Tercer Ciclo del IEDES (Institut d’Etudes du Développement Économique et Social) y el profesor Pierre Vilar me aceptó como estudiante de doctorado en l ‘École des Hautes Etudes. Tuve también la oportunidad de seguir cursos con Celso Furtado sobre la economía latinoamericana y la economía del desarrollo. En 1970 obtuve el diploma del IEDES y en 1975 presenté mi tesis de doctorado en la Université de Paris I. En París me orienté definitivamente hacia la historia económica y social y tuve la suerte de conocer a Ciro Flamarion Cardoso, un estudiante de doctorado brasileño; la amistad y el diálogo intelectual con Ciro me acompañó durante muchos años y sólo se interrumpió con su fallecimiento de 2013. En París adquirí plena consciencia de que existía América Latina, mucho más allá del mundo europeizado del Río de la Plata, y de mis propias raíces familiares.

Mi carrera profesional comenzó en julio de 1970, en Centroamérica. Lo que comenzó como la invitación casual de unos amigos, pronto se convirtió para mí en una línea de vida. En 1970-71 fui profesor en la Universidad de El Salvador y de 1971 a 1973 ocupé una cátedra en la Universidad Nacional Autónoma de Honduras. En enero de 1974 me incorporé al cuerpo docente de la Universidad de Costa Rica, primero como profesor visitante y luego como profesor asociado y catedrático ; treinta años más tarde, en 2004, fui electo como catedrático emérito de la Escuela de Historia. Desde 1975 también fui profesor en la Escuela de Historia de la Universidad Nacional (Heredia, Costa Rica) ; y en 2004 también fui nombrado catedrático emérito de esta institución. En 1978 adquirí la ciudadanía costarricense, una opción que se explica por la calidez de la gente, las oportunidades de hacer cosas relevantes, la no existencia del ejército y el verde de una naturaleza particularmente generosa. En Costa Rica nació y creció mi propia familia. En diversas oportunidades he ejercido la docencia por períodos cortos en universidades de Brasil, Argentina, Chile, Estados Unidos, México, España y Alemania. En la Universidad de Costa Rica ejercí diversos cargos docente-administrativos, incluyendo la dirección de la Escuela de Historia y Geografía y la dirección del posgrado en Historia. También me ocupé activamente de la edición de libros y revistas y la dirección de muchas tesis de grado y posgrado. Participé intensamente en la creación del Posgrado centroamericano en Historia en 1978, el Centro de Investigaciones Históricas de América Central en 1979, y el Centro Centroamericano de Población en 1993. En la vida universitaria y ciudadana el norte de mis actividades fue siempre el desarrollo de una consciencia crítica, lo que obviamente no quiere decir criticarlo todo, con un profundo respeto a la diversidad, la igualdad de género, y la búsqueda constante de la calidad. La preocupación por el desarrollo ha sido para mi un horizonte permanente, ampliado con los años hacia el desarrollo humano y sostenible, pero siempre anclado en la importancia de contar con buenos datos económicos y demográficos, bases indispensables de cualquier análisis histórico y de toda prospección hacia el futuro. Si algo aprendí en mis años de formación en Buenos Aires y en París fue que se puede lograr la excelencia, con el trabajo y la dedicación, sin complejos, sin prejuicios, y compitiendo de igual a igual en cualquier ámbito académico.

Entre 1976 y 2020 he publicado 20 libros (14 como autor y 6 como editor) y más de 60 artículos en libros y revistas académicas. Algunos textos han sido traducidos al inglés, francés, italiano y portugués. Mis publicaciones incluyen monografías especializadas, textos orientados a la enseñanza universitaria y también obras que buscan un público educado amplio, interesado en los temas de historia. Mi investigación, al igual que mis publicaciones, se ha movido en el ámbito de la historia económica y social, la demografía histórica, la geografía histórica, la historia política y la historia cultural. Las áreas de interés incluyen Costa Rica al igual que Centroamérica y América Latina, con un enfoque comparativo que evita las simplificaciones. La gran riqueza y diversidad de la región centroamericana, desde la biología y el ambiente, a las culturas y las conexiones con el mundo, constituye una ventaja comparativa particularmente significativa en la era de la globalización ; la tarea de los intelectuales es precisamente enseñar a construirla, valorarla y cuidarla, y en ese ámbito espero haber sinceramente contribuido.

Mi campo principal de estudios y de interés ha sido la región centroamericana y puedo decir, sin falsas humildades, que a lo largo de los años he construido un liderazgo intelectual reconocido, desde mi participación en el Programa Centroamericano de Ciencias Sociales (1972-76) dirigido por Edelberto Torres Rivas y Ciro Flamarion Cardoso, hasta actividades de docencia, investigación y dirección de tesis, desarrolladas continuamente en los cinco países centroamericanos. Mi interés más reciente se orienta a establecer comparaciones sistemáticas con el gran Caribe o Circuncaribe, y a explorar las relaciones entre las imágenes y la narrativa histórica. La idea de que la cultura histórica es indispensable para la buena toma de decisiones, y para construir un mundo mejor, es algo que me sigue dando inspiración y fuerzas para vivir.

(Octubre de 2020)

Honores y premios

  • Fellow, 2012-2013, Kulturwissenschaftliches Kolleg Konstanz, Universität Konstanz
  • Fellow, 2008-2009. Wissenschaftskolleg zu Berlin
  • Catedrático Humboldt 2007, Universidad de Costa Rica y DAAD
  • Premio «Ancora»del periódico La Nación en el campo del ensayo histórico, 2011.
  • Premio Nacional de Historia, 2010, Ministerio de Cultura Juventud y Deportes de Costa Rica (como autor de La Población de Costa Rica, 1750-1950).
  • Premio a la excelencia y la creatividad de la Florida Ice Farm Co. de Costa Rica, 2005.
  • John Simon Guggenheim Memorial Foundation Fellowship, 2004.
  • Premio Nacional de Historia 2003, Ministerio de Cultura, Juventud y Deportes de Costa Rica (como autor del Historical Atlas of Central America)
  • Tinker Chair in Latin American Studies, University of Wisconsin, Madison. 1996.
  • Premio Nacional de Historia 1993, Ministerio de Cultura, Juventud y Deportes de Costa Rica (como editor de la Historia General de Centroamérica)
  • Fellow, 1984. The Wilson Center, Smithsonian Institution, Washington D.C. 1984.

Asociaciones científicas

  • Miembro de número. Academia de Geografía e Historia de Costa Rica.
  • Miembro correspondiente, Sociedad de Geografía e Historia de Guatemala.
  • Miembro correspondiente, Real Academia de la Historia, Madrid, España.
  • Miembro honorario. Asociación de Demografía Histórica de España y Portugal.
  • Miembro de la International Union for the Scientific Study of Population (IUSSP).
  • Miembro de la Asociación Latinoamericana de Población (ALAP)